Ninguém sabia exactamente que negócio emergiria de Viena, mas um acordo parecia certo. Arábia Saudita e Rússia, duas das superpotências mundiais de petróleo, trabalham juntas desde 2016 para controlar a produção e apoiar os preços. Com a queda da demanda de petróleo devido à disseminação do covid-19, a parceria parecia mais importante do que nunca para todos os produtores. Membros da Organização dos Países Exportadores de Petróleo (OPEP), da qual a Arábia Saudita é o líder não declarado, estavam interessados ​​em fazer um acordo com produtores de petróleo aliados, liderados pela Rússia. Mas em 6 de Março a reunião terminou sem acordo, analistas surpreendentes e investidores alarmantes.

Quando a Rússia se recusou a reduzir a produção, os sauditas entraram imediatamente numa guerra de preços, oferecendo descontos aos clientes e anunciando um aumento na produção a partir do próximo mês. O petróleo Brent, referência mundial, caiu de quase USD 50 por barril em 5 de Março para abaixo de USD 32 em 9 de Março. O caos não parou por aí. No comércio asiático, as acções japonesas caíram quase 6% e os mercados futuros pressurizaram quedas ainda maiores na Europa, onde a Itália impôs um bloqueio sem precedentes na sua região mais rica, e na América.

Os investidores correram para o iene, um porto e para títulos do governo. O rendimento dos títulos do Tesouro americano de dez anos caiu abaixo de 0,5% pela primeira vez. O Federal Reserve dos EUA, que fez um corte de emergência nas taxas de juros há menos de uma semana, agora deve diminuir as taxas em mais um ponto percentual na reunião de Abril, de acordo com os mercados futuros. Isso levaria o banco central ao limite zero mais baixo das taxas de juros, onde ficou preso de 2008 a 2015.

A reunião em Viena do chamado grupo OPEP + foi realizada em meio a muita incerteza. O impacto económico total da covid-19 ainda é desconhecido. O tráfego e a produção estão a aumentar na maioria das províncias chinesas, mas as infecções no resto do mundo estão se multiplicando. Numa pesquisa recente realizada pela Sanford C. Bernstein, uma empresa de pesquisa, 55% dos investidores pensaram que a demanda por petróleo cairia em 2020 apenas pela terceira vez nos últimos 35 anos. Tornando as previsões de preços ainda mais complicadas, a produção de petróleo da Líbia caiu devido a um bloqueio, mas pode aumentar repentinamente. Quando a OPEP e os seus aliados se reuniram para concordar com os níveis de produção, “eles estavam absolutamente atirando no escuro”, diz Edward Morse, do Citi, um banco.

O fogo cruzado cego parece ter apenas aumentado a incerteza e a ansiedade que pairam sobre a economia mundial. Em princípio, a produção extra de petróleo ajudará muitos países que importam petróleo, mesmo que prejudique os produtores. Mas a ajuda tende a ser difusa, o dano mais agudo. Alguns importadores de petróleo, como o Japão, podem não gastar os seus ganhos inesperados por completo, enquanto muitos produtores de petróleo já estão sobrecarregados. Países como Irão, Líbia e Iraque, que estavam em crise antes mesmo do início da covid-19, podem se tornar ainda mais desesperados. Até a Arábia Saudita exige um preço do petróleo acima de USD 80 para equilibrar o seu orçamento, de acordo com o Fundo Monetário Internacional.

A dor não se limita aos produtores nacionais. A ExxonMobil, uma gigante do petróleo listada, viu quase USD 100 bilhões eliminados do seu valor desde o início de Janeiro. E no ano passado o número de empresas norte-americanas de petróleo e gás que pediram falência aumentou 50%. À medida que os preços do petróleo caem, esse número pode subir ainda mais.

A Arábia Saudita e a Rússia poderiam interromper a sua guerra de preços antes que muitas vítimas aumentassem? A parceria deles sempre foi desconfortável. Rivais amargos durante a Guerra Fria, os dois também estiveram em desacordo com a guerra civil na Síria, onde as forças russas intervieram ao lado do presidente Bashar al-Assad e, na verdade, no eixo pró-iraniano. À medida que a produção de petróleo americana subiu nos últimos anos, a Arábia Saudita e a Rússia realizaram uma estranha parceria. A Arábia Saudita pressionaria por cortes na produção, a Rússia resistiria e depois concordaria no último minuto em reduzir a produção com a esperança de aumentar os preços. Mas as empresas de petróleo russas se agarraram aos cortes e relutaram em cumpri-los.

No mais recente acordo da OPEP +, em Dezembro, os membros concordaram em reduzir a produção em 2,1 milhões de barris por dia para ajudar a compensar o aumento da produção em outros lugares. Tais acordos apoiaram o preço do petróleo, mas também cederam a participação de mercado e sustentaram o xisto americano. Em 2018, a América ultrapassou a Arábia Saudita e se tornou o maior produtor de petróleo do mundo.

Agora, a estratégia da OPEP da Arábia Saudita parece tão incerta quanto em anos. O príncipe Abdulaziz bin Salman se tornou ministro do petróleo no ano passado, em parte, para garantir que os aliados do reino ajudassem a sustentar os preços. Em Viena, ele pressionou por um acordo agressivo, anunciando em 5 de Março que a Opep estava a tentar diminuir a produção em mais 1,5 milhão de barris por dia. A Rússia recusou. Agora, a Arábia Saudita parece estar a dar o passo surpreendente de reduzir os preços. Os maiores descontos – USD 8 o barril – foram oferecidos ao Noroeste da Europa, para espremer o petróleo russo em particular.

O secretário-geral da OPEP, Mohammed Barkindo, disse na Sexta-feira que as negociações continuarão. Mas os últimos movimentos da Arábia Saudita marcam uma escalada dramática. O reino há muito tempo desempenha o papel de produtor “oscilante”, aumentando ou diminuindo a produção conforme necessário para manter os preços estáveis. Em 6 de Março, ele virou o caminho errado, derrubando os mercados financeiros do mundo. O reino ainda quer equilibrar o mercado de petróleo. Mas não quer fazê-lo por si só.

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