Em quase todos os anos das duas últimas décadas, mais de um terço das mortes na África do Sul foram relacionadas à SIDA. Thabo Mbeki, presidente de 1999 a 2008, “engoliu” uma teoria que ele descobriu on-line que o vírus da imunodeficiência humana (HIV) não causa SIDA, o que de facto causa. Ele adiou o tratamento para salvar vidas, cortando centenas de milhares de vidas. A pandemia abateu os adultos no seu auge produtivo, deixando as avós para criar órfãos. Hoje a África do Sul ainda tem mais pessoas infectadas pelo HIV do que qualquer outro país.

No entanto, essa pandemia deu à África do Sul um vasto conhecimento de como — e como não — combater doenças infecciosas. “O HIV / SIDA foi um campo de treino para o que estamos a fazer”, diz Salim Abdool Karim, epidemiologista que lidera um grupo de médicos que assessora o governo na pandemia de covid-19. Como resultado do seu passado trágico, a África do Sul está a implantar uma estratégia única no presente — que, se for bem-sucedida, poderá ser influente em outros países.

O HIV moldou a resposta da África do Sul de duas maneiras principais, diz o professor Karim. O primeiro foi convencer os políticos a ouvir especialistas em medicina e agir rapidamente. O actual presidente, Cyril Ramaphosa, fez exactamente isso. As medidas de distanciamento social foram introduzidas em 15 de Março, seguidas por um bloqueio nacional em 27 de Março. “Falhei miseravelmente” em convencer Mbeki da seriedade do HIV, reflecte o professor Karim. “É muito mais fácil trabalhar com esse governo”.

Restrições parecem ter tido efeito. Na semana de 28 de Março, o número de casos confirmados quadruplicou. Mas levou 17 dias para a contagem dobrar após essa data. O que parecia inicialmente uma trajectória no estilo britânico passou a parecer mais com a da Coreia do Sul. Os casos confirmados dependem do número de testes, mas Karim acredita que a desaceleração reflecte a realidade e se deve principalmente às medidas do governo.

Para continuar a achatar a curva, será necessário aplicar a segunda lição da epidemia de HIV, diz ele. “Você precisa ir de casa em casa, estar na comunidade.” Uma vez que a África do Sul parou de esperar que as pessoas aparecessem em hospitais com SIDA e procurou prevenir ou tratar o HIV, diminuiu a pandemia. Para rastrear, testar e rastrear pessoas com a covid-19, a África do Sul recrutou cerca de 30.000 agentes comunitários de saúde. Muitos já estavam a trabalhar em projectos para prevenir o HIV ou rastrear os contactos de pessoas infectadas com tuberculose.

Centenas estão a ser enviadas para os Cape Flats, espalhados por cidades nos arredores da Cidade do Cabo. Nessas áreas pobres e densas, “o auto-isolamento não é viável”, diz Neal David, médico responsável pela triagem. Depois que um resultado positivo para a covid-19 é identificado, suas equipas ajudam o residente com cuidados médicos e, se necessário, em quarentena. Aqueles que vivem em casas vizinhas serão examinados e potencialmente testados.

Os resultados do programa ajudarão a determinar se o bloqueio será facilitado após 30 de Abril, a sua data final provisória. O governo quer rastrear 10% da população da África do Sul, quase 6 milhões de pessoas, antes disso. Essa triagem precisará ser associada a mais testes. Após um início lento, o governo pretende aumentar os testes nos seus próprios laboratórios para 10.000 por dia até o final do mês, além dos milhares de testes que estão a ser feitos em instalações privadas.

Os médicos que aconselham o governo reconhece que a África do Sul só pode atrasar, ao invés de evitar, uma eventual escalada nos casos. Mas o objectivo é comprar o tempo do país, para que ele possa adicionar leitos para cuidados críticos, preparar instalações de quarentena e construir hospitais de campanha. “Não podemos fingir que vamos evitar a bala”, diz David. “Isso seria ingénuo.”

As medidas de saúde pública também devem dar tempo à África do Sul para organizar uma resposta económica. Antes da pandemia, o país estava na sua segunda recessão em dois anos e o desemprego estava próximo de 30%. As coisas agora estão ainda piores. O banco central reduziu as taxas de juros. Mas o resto do governo está desaparecido em acção. Houve pouca ajuda financeira para os mais necessitados.

Tempos de teste

Isso não ocorre por falta de opções. A Aliança Democrática, principal partido da oposição, propôs um pacote de estímulo de 300 mil milhões de rands (USD 16 mil milhões) que incluiria 50 mil milhões de rands em pagamentos directos em dinheiro para os sul-africanos mais pobres por meio do sistema de subsídios sociais. A maior parte disso seria financiada por novos empréstimos de instituições como o FMI. Tito Mboweni, ministro das Finanças, diz que está a discutir com credores internacionais. Mas ele reluta em pedir emprestado se o dinheiro vier com restrições, reflectindo preocupações no Congresso Nacional Africano (ANC) de que isso diluiria a soberania do país.

A lenta resposta económica poderia comprometer o impressionante trabalho de saúde pública. Partes do Cape Flats viram protestos violentos, com moradores exigindo pacotes de alimentos. Há muitos relatos de espancamentos por polícias e soldados em municípios. Aqueles que se aprofundam na pobreza podem não levar o Estado a bater à sua porta.

Em todo o mundo, a covid-19 levantou um espelho para as sociedades, revelando as suas virtudes e falhas. A África do Sul tem cientistas e médicos de classe mundial, muitos dos quais venceram a luta contra a SIDA. Possui ONGs vibrantes, cheias de activistas da comunidade, interessados ​​em ajudar onde o estado fracassou. Mas tem níveis chocantes de pobreza e violência — legados do apartheid e, mais recentemente, desrespeito pelo ANC. Em resposta à covid-19, a África do Sul se baseia no seu passado. Também está a lutar contra isso.

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