Não é uma luta justa, mas é uma luta que muitos países enfrentarão da mesma forma. Deixada em si mesma, a pandemia de coronavírus dobra a cada cinco a seis dias. Em mais ou menos uma semana, o surto poderia, em teoria, ter infectado o dobro do número de pessoas hoje. Os governos podem diminuir esse ritmo feroz, mas o tempo burocrático não é o mesmo que o tempo do vírus. E, no momento, governos de todo o mundo estão a ser surpreendidos pelo coronavírus.

A doença está em 85 países e territórios, acima dos 50 da semana anterior. Mais de 95.000 casos e 3.200 mortes foram registados. No entanto, a nossa análise, baseada em padrões de viagem de e para a China, sugere que muitos países que viram dezenas de casos têm centenas mais a circular sem ser detectados. O Irão, Coreia do Sul e Itália estão a exportar o vírus. Os EUA registaram 159 casos em 14 estados, mas a partir de 1 de Março, havia testado apenas 472 pessoas quando a Coreia do Sul estava a testar 10.000 por dia. Agora que os Estados Unidos estão “mais atentos”, é certo que encontraremos inúmeras infecções — e possivelmente descobriremos uma epidemia descontrolada.

Onde quer que o vírus ocorra, contê-lo e mitigar os seus efeitos envolverão mais do que médicos e paramédicos. A Organização Mundial da Saúde tem extraído lições da China sobre como os sistemas de saúde devem lidar. O mesmo pensamento é necessário em todo o governo, especialmente sobre como proteger pessoas e empresas, pois as cadeias de suprimentos fracturam os preocupados e os doentes se fecham.

A primeira tarefa é levar mão-de-obra e dinheiro para os hospitais. A China convocou 40.000 trabalhadores da saúde para a província de Hubei. A Grã-Bretanha pode tirar médicos da aposentadoria. Nesta semana, o Banco Mundial disponibilizou USD 12 mil milhões e o FMI, USD 50 mil milhões, para o coronavírus. O Fundo Global, que combate doenças como a malária e outros, disse que os países podem trocar de doação. Na América, o Congresso está a alocar USD 8,3 mil milhões em financiamento. O país possui alguns dos hospitais mais avançados do mundo, mas seu sistema de saúde fragmentado tem pouca capacidade disponível. Muito mais dinheiro será necessário.

Igualmente importante é retardar a propagação da doença, levando os pacientes a se apresentarem para testes quando os surtos são pequenos e possíveis de conter. Eles podem ser dissuadidos em muitos países, incluindo grande parte da América, onde 28 milhões de pessoas estão sem cobertura de saúde e muitos mais têm que pagar por uma grande dose do seu próprio tratamento. As pessoas também precisam se isolar se tiverem sintomas leves, como cerca de 80% deles terão. Aqui os salários dos doentes são importantes, porque muitas pessoas não podem se dar ao luxo de perder o trabalho. Nos Estados Unidos, um quarto dos funcionários não tem acesso à licença médica paga e apenas estados e cidades dispersos oferecem benefícios por doença. Muitas vezes, os trabalhadores independentes, um quinto da força de trabalho da Itália, não se qualificam. Um estudo constatou que, em epidemias, os subsídios por doença garantidos reduzem a propagação da gripe nos Estados Unidos em 40%.

A remuneração por doença também ajuda a amenizar o golpe da demanda que, com um choque de oferta e um pânico geral, está atingindo as economias. Esses três factores, como mostra a China, podem ter um efeito dramático na produção. A actividade manufactureira caiu em Fevereiro para o nível mais baixo desde que os gerentes foram pesquisados ​​pela primeira vez em 2004. No trimestre a Março, a economia na totalidade poderia encolher pela primeira vez desde a morte de Mao Zedong. A OCDE espera que o crescimento global este ano seja o mais lento desde 2009. A modelagem de académicos da Universidade Nacional Australiana sugere que o PIB na América e na Europa seria 2% menor do que teria sido na ausência de uma pandemia e talvez tanto quanto 8% menor se a taxa de mortes for muitas vezes maior que o esperado. Os mercados financeiros estão a precificar com medo. O s & p 500 caiu 8% em relação ao seu pico em 19 de Fevereiro. A emissão de dívida corporativa em Wall Street parou mais ou menos. O rendimento dos títulos do Tesouro em dez anos caiu abaixo de 1% pela primeira vez na história.

Nos países ricos, a maior parte do esforço económico foi direccionada para acalmar os mercados financeiros. Em 3 de Março, o Federal Reserve da América cortou as taxas antes da sua reunião de política monetária e num ponto extraordinariamente grande de meio ponto percentual. Os bancos centrais da Austrália, Canadá e Indonésia também actuaram. Espera-se que o Banco da Inglaterra e o Banco Central Europeu também afrouxem as políticas.

No entanto, essa desaceleração não é uma desaceleração dos livros didácticos. Taxas mais baixas aliviam os custos de empréstimos e aumentam o sentimento, mas nenhuma quantidade de crédito barato pode impedir que as pessoas adoeçam. A política monetária não pode reparar cadeias de suprimentos quebradas ou tentar pessoas ansiosas a se aventurar. Essas limitações óbvias ajudam a explicar por que razão os mercados de acções não reviveram após o corte do Fed.

Melhor apoiar a economia directamente, ajudando as pessoas e empresas afectadas a pagar contas e pedir dinheiro emprestado, se necessário. Para os indivíduos, a prioridade deve ser pagar pelos cuidados de saúde e fornecer licença médica paga. O governo Trump está a considerar pagar algumas contas do hospital para aqueles com o vírus. O governo do Japão cobrirá o salário dos pais que ficam em casa para cuidar de crianças ou parentes doentes; A Singapura ajudará os motoristas de táxi e chefes cujos funcionários são derrubados. Mais ideias desse tipo serão necessárias.

Para as empresas, o grande desafio será a liquidez. E, embora esse choque seja diferente da crise financeira, quando o veneno se espalhou por dentro, esse período mostrou como lidar com uma crise de liquidez. As empresas que perdem receitas ainda enfrentam impostos, salários e juros. Aliviar esse fardo, enquanto durar a epidemia, pode evitar falências e demissões desnecessárias. A isenção temporária de impostos e salários pode ajudar. Os empregadores podem ser incentivados a escolher horários mais curtos para todos os funcionários em vez de demissões para alguns deles. As autoridades poderiam financiar bancos para emprestar a empresas que estão a sofrer, como fizeram durante a crise financeira e como a China está a fazer hoje. A China também está a ordenar que os bancos facilitem os devedores inadimplentes. Os governos ocidentais não podem fazer isso, mas é do interesse de credores em todos os lugares mostrarem tolerância para com os mutuários que enfrentam um aperto de caixa, assim como os bancos fizeram com funcionários do sector público durante o desligamento do governo americano em 2018-19.

Há uma tensão. A política de saúde visa poupar hospitais, diminuindo o pico da epidemia para que seja menos intenso, se mais duradouro. A política económica, por outro lado, visa minimizar por quanto tempo as fábricas estão fechadas e os funcionários ausentes. Eventualmente, os governos terão que encontrar um equilíbrio. Hoje, porém, eles estão tão atrasados ​​na epidemia que a prioridade deve ser retardar a sua propagação.

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