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Como o mundo mudará à medida que os computadores se espalham em objectos do quotidiano

A “Internet das Coisas” mudará fundamentalmente o relacionamento entre consumidores e produtores

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A 29 de Agosto, quando o furacão Dorian seguiu em direcção à costa leste dos Estados Unidos, Elon Musk, chefe da Tesla, fabricante de carros eléctricos, anunciou que alguns de seus clientes no caminho da tempestade perceberiam que os seus carros haviam subitamente desenvolvido a capacidade de dirigir mais longe com uma única carga de bateria. Como muitos veículos modernos, os produtos de Musk são mais bem pensados ​​como computadores conectados à Internet sobre rodas. Os modelos mais baratos da linha de Tesla têm partes de suas baterias desactivadas pelo software do carro para limitar o seu alcance. Com o toque de um teclado em Palo Alto, a empresa conseguiu remover essas restrições e dar aos motoristas acesso temporário à energia total de suas baterias.

Os carros computorizados de Musk são apenas um exemplo de uma tendência muito mais ampla. À medida que os computadores e a conectividade ficam mais baratos, faz sentido transformá-los em mais e mais coisas que não são, por si só, computadores — de fraldas e máquinas de café a vacas e robôs de fábrica — criando uma “internet das coisas” ou IOT. É uma revolução lenta que vem ganhando ritmo há anos, à medida que os computadores chegam aos carros, telefones e televisões. Mas a transformação está prestes a entrar em overdrive. Uma previsão é que até 2035 o mundo tenha um bilião de computadores conectados, embutidos em tudo, desde embalagens de alimentos a pontes e roupas.

Um mundo assim trará muitos benefícios. Os consumidores terão comodidade e produtos que podem fazer coisas que versões não computorizadas não podem. As campainhas inteligentes da Amazon Ring, por exemplo, são equipadas com sensores de movimento e câmeras de vídeo. Trabalhando juntos, eles também podem formar o que é, de facto, uma rede privada de CFTV, permitindo que a empresa ofereça a seus clientes um esquema de “vigilância digital de bairro” e transmita qualquer vídeo interessante à polícia.

As empresas obterão eficiência, à medida que as informações sobre o mundo físico que antes eram efémeras e incertas se tornem concretas e analisáveis. A iluminação inteligente em edifícios economiza energia. As máquinas computorizadas podem prever suas próprias avarias e agendar manutenção preventiva. As vacas conectadas podem rastrear seus hábitos alimentares e sinais vitais em tempo real, o que significa que produzem mais leite e requerem menos remédios quando adoecem. Tais ganhos são individualmente pequenos, mas, compostos repetidamente em uma economia, são a matéria-prima do crescimento — potencialmente uma grande parte dele.

A longo prazo, porém, os efeitos mais visíveis da IOT estarão na maneira como o mundo funciona. Uma maneira de pensar nisso é como a segunda fase da internet. Isso levará consigo os modelos de negócios que dominaram a primeira fase — monopólios de “plataformas” conquistadores, por exemplo, ou a abordagem baseada em dados que os críticos chamam de “capitalismo de vigilância”. Cada vez mais empresas se tornarão empresas de tecnologia; a internet se tornará generalizada. Como resultado, uma série de argumentos não resolvidos sobre propriedade, dados, vigilância, concorrência e segurança se espalhará do mundo virtual para o real.

Comece com a propriedade. Como demonstrou Musk, a internet oferece às empresas a capacidade de permanecerem conectadas a seus produtos, mesmo após a venda, transformando-as em algo mais próximo dos serviços do que dos bens. Isso já obscureceu as ideias tradicionais de propriedade. Quando a Microsoft fechou sua loja de e-books em Julho, por exemplo, os seus clientes perderam a capacidade de ler os títulos que haviam comprado (a empresa ofereceu reembolsos). Alguns dos primeiros a adoptar aparelhos de “casa inteligente” descobriram que deixaram de trabalhar após as empresas que os fizeram perder o interesse.

Isso inclina o equilíbrio de poder do cliente para o vendedor. A John Deere, fabricante americana de tractores de alta tecnologia, se envolveu em uma série de restrições de software que impedem seus clientes de reparar seus tractores. E como o software não é vendido, mas licenciado, a empresa chegou a argumentar que, em algumas circunstâncias, um comprador de tractor pode não estar a comprar um produto, em vez de receber apenas uma licença para operá-lo.

Modelos de negócios virtuais serão exibidos no mundo físico. As empresas de tecnologia geralmente gostam de agir rápido e quebrar as coisas. Mas você não pode lançar a versão beta de uma geladeira. A Apple, fabricante de smartphones, fornece actualizações para os seus telefones por apenas cinco anos ou mais após seu lançamento; os usuários de smartphones Android têm sorte em receber dois. Porém, bens como máquinas de lavar ou máquinas industriais podem ter vida útil de uma década ou mais. As empresas precisarão descobrir como dar suporte a dispositivos computorizados complicados, muito tempo depois que seus programadores originais foram embora.

Os dados serão outro ponto de inflamação. Para grande parte da Internet, o modelo de negócios é oferecer serviços “gratuitos” pagos com dados valiosos e íntimos do usuário, colectados com o consentimento, na melhor das hipóteses. Isso também é verdade. Colchões inteligentes acompanham o sono. Os implantes médicos observam e modificam os batimentos cardíacos e os níveis de insulina, com diferentes graus de transparência. O sector de seguros está a experimentar o uso de dados de carros ou rastreadores de fitness para ajustar os prémios dos clientes. No mundo virtual, argumentos sobre o que deve ser rastreado e quem possui os dados resultantes podem parecer arejados e teóricos. No real, eles se sentirão mais urgentes.

Depois, há competição. Os fluxos de dados dos gadgets IOTsão tão valiosos quanto os obtidos em postagens do Facebook ou no histórico de pesquisas do Google. A lógica dos negócios orientados a dados, que melhoram à medida que colectam e processam mais informações, replicará a dinâmica do mercado que viu o surgimento de empresas de plataformas gigantes na Internet. A necessidade de padrões e de muitos dispositivos conversarem entre si aumentará as vantagens dos líderes — assim como os medos dos consumidores, alguns deles justificados, sobre a vulnerabilidade de carros conectados à Internet, implantes médicos e outros dispositivos à pirataria.

Prever as consequências de qualquer tecnologia é difícil — especialmente uma tão universal quanto a computação. O advento da Internet para consumidores, há 25 anos, foi recebido com optimismo de olhos estrelados. Actualmente, são os defeitos da internet, do poder de monopólio aos bisbilhoteiros corporativos e radicalização online, que dominam as manchetes. O truque com o IOT, como em qualquer coisa, será maximizar os benefícios e minimizar os danos. Isso não será fácil. Mas as pessoas que pensam em como fazer isso têm a vantagem de ter vivido a primeira revolução da Internet — o que deve lhes dar uma ideia do que esperar.

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